Et Pluton sort de l’ombre…

Les évènements astro-culturels comme celui que nous allons vivre dans quelques jours sont rares. Pluton, qui dans les années 90 (et alors que je n’étais qu’un jeune passionné d’astronomie) était encore l’ultime planète de notre système, va enfin révéler son apparence à l’humanité, grâce à la sonde de la NASA, New Horizons.

Découverte en 1930 par Clyde Tombaugh (un américain), Pluton a « perdu » sont statut de planète il y a quelques années pour endosser le status de « planète naine ». En effet, au fur et à mesure qu’on trouvait des objets similaires dans les régions lointaines du système solaire (Eris, par exemple), cette petite boule (plus petite que notre Lune) a perdu de son caractère exceptionnel aux yeux de la communauté scientifique, et il a semblé naturel à Union Astronomique Internationale de la déclasser. Cet épisode a durablement courroucé nos amis américains qui ont protesté avec énergie. En effet : la seule planète découverte par un américain n’en était plus une, amoindrissant ainsi un accomplissement de leur nation. C’est pourquoi vous pourrez voir lors de vos détours sur Internet des groupes scandant encore que Pluton EST une planète. La plupart du temps cette forme d’activisme est heureusement du second degré scientifico-geek. Bref un bon sujet de t-shirt pour barbu.

J’ai fait une recherche sur google pour trouver un exemple… je pensais pas en trouver autant ! (28$ sur lookhuman.com)

Bref, étant ado, Pluton était encore pour moi une planète, la dernière du système solaire, et les auteurs de livres d’astronomie étaient franchement bien embêtés pour la représenter. Le passage des sondes Pioneer et Voyager nous avaient inondé de photos époustouflantes des autres mondes de notre système solaire, ces géantes gazeuses que sont Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune. Mais rien sur Pluton. Du coup, depuis que je suis né, je suis nourri aux « vues d’artiste » en ce qui concerne Pluton.

Pluton et Charon (vue d’artiste) – Prise de risque minimale : bien dans l’ombre, et pour la partie éclairé, dans le doute un truc qui ressemble vaguement à la Lune ou à Mercure.

Ainsi, après avoir découvert l’an dernier à quoi ressemblait une comète de très près, je vais découvrir le véritable visage de Pluton. Alors que les premières images nous parviennent, je sais que toute l’imagerie fantasmée que j’ai accumulée pendant des années va voler en éclats, après le survol du 14 juillet prochain. Il y aura sans doute des découvertes inattendues, des caractéristiques insoupçonnées, bref de la magie pour cette planète qui n’en est plus une… mais qui va connaitre à nouveau son heure de gloire.

Image de Pluton reçue le 8 juillet de New Horizons… J’en ai déjà des frissons ! (c) NASA-JHUAPL-SWRI